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Mercredi 24 Juillet 2019

SCIENCE - Publié le 28/03/2019 à 15:04


Les premiers dinosaures et les mammifères habitaient une plaine unique


La Rédaction

Une vaste plaine deltaïque au bord de l'océan Nord recouvrait plus de 1% de la masse terrestre de la Terre à l'époque. Une nouvelle étude a expliqué comment elle est devenue la plus grande plaine du genre que nous pouvons trouver dans l'histoire de la Terre.

Les plaines du delta n'ont peut-être pas de chaînes de montagnes ni de récifs coralliens, mais elles sont importantes pour l'écologie planétaire. Des inondations régulières par des eaux chargées de limon rendent l'endroit où les rivières sinueuses rencontrent la mer d'une fertilité exceptionnelle. L'épanouissement des plantes et des animaux dans ces endroits permet aujourd'hui d'imaginer que de nombreuses espèces de dinosaures ont d'abord évolué dans ces régions. Plus récemment, leur rôle en tant que berceaux de l'agriculture et donc de la civilisation nous donne de nombreuses raisons de nous intéresser à leur développement.

Le Dr Tore Grane Klausen, de l'Université norvégienne de Bergen, souhaitait savoir comment la plaine bordant l'océan triasique boréal (TBO) atteignait une superficie phénoménale de 165 000 kilomètres carrés. Proche de la taille de l'État de Washington et plus grand que l'Angleterre et le pays de Galles réunis, il était alimenté par un réseau de rivières qui drainait une surface aussi grande que l'Amazonie. En géologie, Klausen et ses co-auteurs identifient deux composantes essentielles à l'étendue de la plaine: une longue période de stabilité du niveau de la mer et la planéité du fond marin dans lequel ses rivières se sont écoulées.

Aujourd'hui, la plaine du delta du TBO se trouve sous l'eau, entre la pointe nord de la Norvège et l'île de Svalbard (Spitzberg). Même si elle se trouvait au-dessus du niveau de la mer, la région n'abriterait guère que des ours polaires, mais pendant le Trias, son climat ressemblait à celui de l'Asie méridionale moderne.

La zone a été fortement forée dans l’espoir de trouver du pétrole, mais elle est beaucoup moins connue que si elle se trouvait sur terre. Par conséquent, l'estimation de la taille est un minimum, ses limites dans certaines directions n'étant pas établies.

Les plaines modernes du delta ont moins de 10 000 ans. Tout ce qui existait auparavant était submergé par l'élévation du niveau de la mer. Jusqu'à ce que nous commencions à construire des barrages sur leurs rivières, beaucoup étaient en expansion, mais leur vitesse de croissance est limitée. La plus grande, à l'embouchure de l'Amazone, ne fait que 10 800 kilomètres carrés.

On a trouvé d’autres anciennes plaines du delta qui dépassent celles d’aujourd’hui, mais aucune ne correspond à la taille de la plaine TBO.

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